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La vida de las anguilas: Misterios por resolver

Las anguilas han figurado entre los animales que más han desconcertado al hombre desde el principio de la historia. El descubrimiento de sus secretos biológicos ha llevado siglos y aún encierran muchos enigmas.

Aristóteles observó que: “las anguilas ni son fruto de apareamiento ni son ovíparas, y nunca jamás ha sido capturada ninguna provista de líquido seminal ni de huevos y, abiertas por la mitad, no presentan por dentro ni conductos seminales ni uterinos. De todos los animales sanguinos, ésta es la única especie que no procede ni de apareamiento ni de huevos.” En consecuencia, pensaba que las anguilas se generaban espontáneamente del barro.

No fue hasta 1.684 que el italiano Redi observó que las anguilas adultas descienden hasta el mar desde sus guaridas fluviales, y las jóvenes remontan los ríos, presentando la hipótesis de que la reproducción de las anguilas ocurre en el mar. En 1.777, Carlo Mondini descubrió los ovarios de la anguila. 100 años después Simon von Syrski descubrió los órganos sexuales masculinos, aunque no tenían esperma. Curiosamente, el padre del psicoanálisis, Sigmund Freud, en su juventud diseccionó 400 anguilas macho buscando infructuosamente el esperma (luego se supo que lo producen en su trayecto marino).

Previamente, en 1.856, Kaup describió una nueva especie de pequeño pez marino que habitaba en el Mar del Norte, al que llamó Leptocephalus brevirostris. En 1.896, Grassi y Calandruccio observaron en su laboratorio la metamorfosis del leptocéfalo en anguila adulta, pasando a través de la etapa de angula. Gracias al trabajo arduo y meticuloso del oceanólogo Johannes Schmidt a principios del siglo XX conocemos el lugar de reproducción de las anguilas. Schmidt se dedicó a capturar ejemplares de leptocéfalos en diferentes lugares del Atlántico, midiendo sus tamaños medios. Comprobó que el tamaño iba disminuyendo al ir acercándose al Mar de los Sargazos, al sur de las Bermudas, donde se encontraban los más pequeños. ¿Por qué las anguilas se reproducen tan lejos de las costas? Una posibilidad sugestiva es que, hace millones de años, lo hicieran más cerca, pero al ir abriéndose el Océano Atlántico debido a la tectónica de placas, las anguilas tuvieran que viajar cada vez más lejos para encontrar su lugar de origen. Las anguilas adultas europeas deben viajar más de 5.000 km, lo que parece una hazaña imposible para un pez que no se alimenta durante el viaje. En efecto, a las anguilas se les atrofia el aparato digestivo antes de iniciar la migración (aunque aumentan mucho sus reservas de grasa, hasta un 25% de su peso corporal).

Para solucionar este enigma, un biólogo llamado Tucker sugirió que las anguilas americanas, que también se reproducen en el mar de los Sargazos, eran las únicas anguilas atlánticas. Una parte de sus larvas volvían a América y la otra tomaba la ruta de Europa. Las anguilas adultas europeas morirían en el mar. Pero las diversas pruebas moleculares que se han hecho en los últimos años a las anguilas americanas y europeas, dejan claro que se trata de dos especies distintas. Incluso se ha comprobado que las zonas de desove de las anguilas europeas y americanas no coinciden, sino que están unos cientos de kilómetros alejadas entre sí. Por tanto, las anguilas adultas europeas son capaces de realizar su sorprendente hazaña. Otros experimentos demostraron que las anguilas pueden sobrevivir durante cuatro años en un acuario de agua marina, sin probar bocado, y permanecer activas. Un equipo holandés organizó hace poco una prueba de natación: pusieron un grupo de anguilas a nadar en círculos en un depósito de agua durante medio año, sin alimento y sin descanso. Aunque estas anguilas perdieron una quinta parte de su peso corporal, recorrieron 5.500 km. Las anguilas soportan igualmente varias horas fuera del agua y son capaces de serpentear a lo largo de la tierra húmeda, por lo que pueden alcanzar lagos alejados de las corrientes fluviales principales. Si el lago se seca, las anguilas se entierran en el barro y son capaces de sobrevivir varios años enquistadas de este modo, lo que explica el hecho de su aparición repentina tras la lluvia, que tanto sorprendió a Aristóteles. Si la anguila se ve impedida para regresar al mar, prolonga su vida, pudiendo alcanzar edades de hasta 50 años, lo que constituye todo un récord para un pez.

Pero aún quedan por resolver numerosos interrogantes. ¿Cómo se orientan las anguilas y sus larvas? ¿Cómo es su proceso de reproducción, que nunca ha podido ser observado en la naturaleza (sí se ha visto cómo se produce la fecundación de los huevos en cautividad)? ¿Por qué algunas anguilas permanecen siempre en el mar? ¿Qué factores desencadenan el impulso de la migración en las anguilas adultas fluviales y las sorprendentes transformaciones que experimentan (la piel se vuelve plateada, sus ojos se agrandan y el tracto digestivo, como hemos dicho, se atrofia? ¿Por qué es tan difícil encontrar anguilas en el mar durante su migración (en toda la historia, sólo han podido documentarse cuatro o cinco capturas, siempre muy cerca de la costa)? ¿Dónde están todas estas anguilas? Se supone que nadan a gran profundidad. Aunque los biólogos han capturado muchos peces abisales, las anguilas parecen especialmente esquivas. ¿Qué rutas siguen a través de los mares (los radiotransmisores que se han instalado en algunas han dejado de funcionar a mitad del viaje)?

¿Qué pasa con las angulas adultas tras la reproducción en los Sargazos? Se supone que mueren, ya que no pueden alimentarse, pero no se han encontrado esqueletos ni cementerios de anguilas. Otro gran enigma es el siguiente: se ha observado que las anguilas que permanecen en las aguas salobres de los estuarios, en lugar de subir río arriba, acaban convirtiéndose en machos, mientras que todas las que viajan corriente arriba, hasta aguas de menor salinidad, se convierten en hembras. Se ha comprobado también que todas las anguilas que viven en el escasamente salino Mar Báltico son hembras. Las anguilas no presentan distintas razas geográficas, sino distintos sexos geográficos. ¿Por qué ocurre esto así?

Como vemos, las anguilas siempre están planteando profundos enigmas. Aunque, actualmente, la cuestión más importante y urgente de resolver es la siguiente: ¿por qué cada vez llegan menos angulas a las costas europeas?








...por Antonio Jiménez ...por Antonio Jiménez


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