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Extinciones masivas: Cataclismos del pasado

En los últimos 600 millones de años, la vida en la Tierra se ha visto sometida a cataclismos de gran magnitud que han traído consigo la extinción de la mayor parte de las especies que vivían en ese momento.

De las 5 a 50000 millones de especies que han poblado este planeta, el 99,9% han desaparecido. El cataclismo más famoso y difundido por los medios de comunicación ha sido el que ocurrió hace 65 millones de años y provocó la extinción de los dinosaurios, pero no ha sido el único, sino que han ocurrido otros muchos a lo largo de todo este tiempo que han influido determinantemente en el curso de la evolución.

La constancia de los hechos
Tenemos un amplio registro fósil desde los últimos 600 millones de años. Analizando detenidamente este registro se observa que cada x millones de años se produce un descenso brusco en el número de especies en todos los lugares del planeta, tanto en la tierra como en el mar, como si hubieran desaparecido de repente todas a la vez. Existe constancia de que este fenómeno es cíclico y se ha producido al menos una docena de veces, estos ciclos parecen repetirse cada 26 millones de años.

De todas estas extinciones masivas ha habido 5 particularmente importantes:

- La primera extinción masiva tuvo lugar a finales del periodo Ordovícico, hace 440 millones de años, en la que desaparecen el 60% de las especies animales y vegetales y el 80% de las especies marinas.

- La segunda tuvo lugar a finales del periodo Devónico, hace 360 millones de años y desaparecen también el 60% de las especies.

- La tercera gran extinción ocurre a finales del periodo Pérmico, hace 250 millones de años. Fue la más grande en la que se extinguen el 90% de las especies marinas y desaparecen el 70% de las familias de reptiles y anfibios y el 30% de los insectos.

- La cuarta se produce a finales del Triásico, hace 205 millones de años, y desaparecen el 20% de las familias, sobre todo de reptiles y moluscos.

- La quinta y más célebre de todas se produce hace 65 millones de años a finales del

en la que desaparecen los dinosaurios y el 50% de los reptiles y géneros marinos.

Las causas de las extinciones
¿Cuál podría ser la causa que produzca extinciones de tal magnitud? Tuvo que haberse producido un cambio súbito y drástico en las condiciones ambientales para que las especies no pudieran superarlo y no tuvieran tiempo a adaptarse, por lo que parece que un cambio de este tipo sólo puede haber sido producido por un cataclismo geológico de gran magnitud que variara las condiciones ambientales radicalmente.

El choque de un asteroide de grandes dimensiones contra la Tierra pudo haber producido un cataclismo de este tipo. Particularmente en la extinción masiva del Cretácico hace 65 millones de años, todas las evidencias apuntan a que fue así. El hallazgo de un cráter formado por el impacto de un asteroide en la costa de la península de Yucatán y la presencia de altísimas concentraciones de iridio (un elemento muy escaso en la Tierra) en los estratos de sedimentación de rocas correspondientes a esa época son buenas pruebas que corroboran la hipótesis del asteroide. El efecto del choque de un asteroide sería devastador. Se produciría una gran explosión equivalente a millones de bombas atómicas que elevarían a la atmósfera gran cantidad de material que oscurecería el planeta durante varios años y produciría un descenso brusco que la temperatura, no llegaría la luz del Sol y se detendría la fotosíntesis en las plantas.

Esto no quiere decir que el impacto de un asteroide haya sido el causante de todas las extinciones masivas, otros fenómenos pueden haber ocurrido tales como un aumento inesperado de la actividad geológica de la Tierra, un aumento del vulcanismo que provocaría un cambio en la temperatura, cambio climático y cambio en composición de la atmósfera. Parece que así ocurrió en la extinción del Pérmico hace 250 millones de años, junto con un drástico descenso del nivel del mar.

Unos desaparecen, otros se desarrollan y evolucionan
A pesar de lo catastrófico que han resultado las extinciones masivas en el pasado, lo cierto que es nosotros mismos, el ser humano, somos un producto de esas extinciones. Todos esos cambios geológicos y cataclismos que han tenido lugar producto del azar han hecho que unas especies desaparecieran y que otras se desarrollaran. Los mamíferos no se hubieran desarrollado si no hubieran desaparecido los dinosaurios. Al desaparecer los dinosaurios y gran parte de los reptiles por los cambios drásticos que se produjeron en el ambiente propiciaron que los mamíferos se mostraran ser más resistentes a un cataclismo de semejantes dimensiones y ocuparan los nuevos nichos ecológicos dejados vacantes por las especies desaparecidas.

¿Una nueva extinción a gran escala?
Desde la irrupción del hombre en la escena evolutiva, sobre todo desde su expansión a lo largo del planeta, el número de especies que han ido desapareciendo aumentó considerablemente, sobre todo los grandes mamíferos. Excepto en África, cuna del hombre por tanto adaptados a su presencia, el resto de los continentes fueron perdiendo gran parte de su fauna, curiosamente coincidiendo con la llegada del ser humano, sin duda esta fauna no estaba adaptada al hombre y fue fácilmente diezmada hasta desaparecer muchas especies.

Pero lo más grave está ocurriendo en estos días, la desaparición de especies es alarmante, no sólo de grandes mamíferos sino de todos los órdenes zoológicos, tanto de tierra como marinas, por caza, destrucción de hábitat, aumento de contaminación, etc. Si el ritmo de desaparición de especies continúa al nivel actual, es probable que en muy poquitos años el nivel de extinción sea equiparable al de los grandes cataclismos del pasado y pueda considerarse como la sexta gran extinción masiva.








...por Francisco Porta ...por Francisco Porta


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